海洋里的獨角獸:據發現至今數百年,仍未完全了解「角」的作用

即便到現在為止沒有人親眼見過獨角獸,但很多人深信不疑,這個物種一定存在,或者說一定存在過。

1577年,英格蘭探險家馬丁·弗羅比舍在加拿大北部海域,發現了「獨角獸」的身影,那是 「一種長著巨大長角的大魚」這種大魚就是獨角鯨,當時人們稱它為「海洋里的獨角獸」。

迄今為止,擁有長角的動物中,也只發現這一種動物的角和傳說中的獨角獸的角如此相似: 筆直生長的螺旋角。

在歐洲中世紀,這種角的價格數倍于黃金,貴族對這種角趨之若鶩。人們認為將這種角浸入有毒的食物和酒中,會使有毒物質的顏色變黑,并會發出「噗噗」之聲,又能使毒效喪失。 伊麗莎白女王曾花費1萬英鎊購買了一根「獨角獸的角」,這相當于當時一座城堡的造價。

獨角鯨的角的特殊之處

自然界中,動物們長角,要麼是為了攻擊和防御,要麼是為了爭奪配偶,要麼就是一種象征,可以幫助自己建立在族群中的地位。

那麼生活在海洋里的獨角鯨的角,作用是什麼呢?距離第一次發現獨角鯨已經過了數百年之久,但實際上,科學家們對獨角鯨的角有諸多猜測,可也只研究出一些皮毛。

在鯨這個大家族中,獨角鯨的體型比較小,這就更顯得它們的角巨大。

獨角鯨的體長一般在4-5米,這不包括它們的長角,而它們的角長度則在2-3米。也就是說,獨角鯨的角的長度,近乎它們體長的一半。

角的根部直徑在25厘米左右,呈螺旋狀筆直生長,越往上越細。

想象一下,一頭4米長的大魚,頂著一根筆直的細長的長角遨游在海洋中是什麼畫面? 這根長角的作用到底是什麼?

獨角鯨的角,跟陸地上任何動物的角,都肯定有很大的不同。有個詞語叫「水滴石穿」,即便角比石頭要堅硬,但是 獨角鯨生活在海洋里,泡在連鐵都能腐蝕的海水里,它們的角依舊堅硬,僅這一點就很值得研究了。

另外,自然界中長獨角的動物,也只有獨角鯨的角跟身體體長是近乎1:2的比例。 過長的角對于動物來說,反而會影響生存。

獨角鯨的角,實際上是它畸形生長的牙

獨角鯨的角,是從上唇長出來的,這顆長角,實際上是它畸形生長的牙。

在胚胎中,獨角鯨本有16顆牙齒,但是在發育過程中都逐漸消失了,只留下上顎的兩顆犬齒。 等獨角鯨長到一歲時,雄性的左側犬齒就會破唇而出,小幅度向上生長,逐漸生長成長角的樣子。 只有極少數的雄性獨角鯨,兩顆犬齒都會突出,長出兩顆長牙,不過右側會比左側稍短。

大部分雌性不會長出長牙,一些長出長牙的雌性獨角鯨,牙的長度也不會超過1.2米。

獨角鯨的長牙,在最早的猜測中,有些認為這是它們捕食的工具,有些認為這能幫助它們破開冰面,有些認為它們依靠將牙露出水面來呼吸,有些認為它們會用長牙驅趕天敵虎鯨。

但是,這些猜測沒有辦法解釋,如果長牙有利于它們的生存,為什麼雌性沒有長牙?

對獨角鯨的長牙解剖研究后,發現 它們的牙齒構造也和哺乳動物的不同。

獨角鯨的長牙和哺乳動物的牙有相似的物質,包括牙質、牙髓和牙骨質。哺乳動物的牙齒,柔軟的牙髓在最內層, 其中有牙管和神經,對冰冷的東西非常敏感。牙質包裹在外層保護牙髓,最外層是牙骨質,與骨頭連接。

而獨角鯨的長牙,最容易受冰冷刺激的牙管卻暴露在外,而且牙骨質常年浸泡在海水中,一種高度礦物化的物質包裹在牙髓外面,像一根鋼筋一樣。

另外, 獨角鯨的長牙,是空心的

一般來說,細長直且空心的長牙,很容易折斷。但是美國的牙科醫生馬丁·恩維亞和他的同事利用先進的技術了解到, 獨角鯨的長牙非常堅硬,又非常靈活。看似有彎折就可能折斷,但實際上它們的長牙可以向任何方向彎曲。

這種柔韌和彈性,可能就是獨角鯨牙齒獨特的構造賦予的。這種材質如果能運用到牙科上,將是一次巨大的進步。

獨角鯨的長牙究竟有什麼作用?

獨角鯨的長牙,最直觀的區別在于雄性生長而雌性少有生長,這讓很多動物學家直接聯系到交配上。

科學家從1983年到2018年進行采樣,經過對245頭樣本的分析發現, 雌性對雄性的態度,的確跟長牙有關系。雄性的牙越長,越能受到雌性的青睞。這跟雄性的體長、牙齒的粗壯程度都沒有關系,只看牙的長度。

不僅如此,獨角鯨是群居動物,牙越長的雄性獨角鯨,在群體中的地位也越高。

但是我們前邊說,獨角鯨的長牙的牙管直接暴露在冰冷的海洋中,這就說明長牙的作用可不只是彰顯地位。

獨角鯨的長牙是一種感覺器官,牙管內含有類似血漿的溶液,它的長牙可以用來感知海水的咸度。冰層的形成會影響海水的咸度,冰層會導致獨角鯨無法上浮呼吸,這對它們的生存至關重要。

科學家觀察獨角鯨的長牙接觸到鹽液時,獨角鯨的大腦活動情況,發現獨角鯨可能在幾英里外就感知到海水的咸度變化。

另外,雄性獨角鯨會互相蹭它們的長牙,科學家認為 它們是在彼此交換從水中采集到的物理和化學信息。

因為獨角鯨的神秘,關于它們的長牙,現在了解的并不多。雖然它們現在的數量還沒有危險,但是很多人依舊想得到它們的長牙。 它們是神秘的「海中獨角獸」,如果獨角鯨最終也會滅絕,那麼在未來的某一天,那時的人們可能也會感慨,竟然會有這種生物的存在。

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